The Aardvark Speaks : essence, effervescence, obscurity. Established 2002. A weblog by Horst Prillinger. ISSN 1726-5320

February 15, 2005

Wikipedia revisited

One of my students at the teacher training college had used this Wikipedia entry on Imperialism as the basis for a history lesson on imperialism that he taught in a practice class. His supervisor (not me, by the way) failed him, not for his teaching method, but for giving a completely distorted, largely incorrect explanation of the subject.

If you read the article, you'll find that it's pretty obvious why the student was failed. In addition to this, relying on just one source is bad enough already, no matter what that source is. If the information in that resource is, as in this case, incorrect, it is a recipe for disaster. The problem was further confounded by the fact that he had taken the already bad article and further condensed it, arriving at a text that was factually and ideologically more than questionable.

Since October, when the student copied the article from Wikipedia, the article has been altered and corrected more than 70 times, and it's possible that in a year, and a further 70-140 corrections from now, it will actually be a useful resource (at the moment, it is still flawed). However, that does not really help my student, who has to repeat his class because he had trusted Wikipedia to offer him a correct, reliable article back in October.

The student's explanation for why he chose the Wikipedia article was, by the way, "there was a very positive article on Wikipedia in profil [an Austrian news magazine], and besides, Wikipedia always shows up among the first search results on Google". He also said he never once doubted that anything inside Wikipedia could be false.

Posted by Horst on February 15, 2005 12:42 PM to books & bookkeeping | Tell-a-friend

sabine said on February 15, 2005 02:30 PM:

i guess that's "learning by doing" the hard way ...

Klaus said on February 15, 2005 05:45 PM:

As a contributor, I just don't bother with Wikipedia any more. I used to work on a few pages more or less regularly, but it was just too frustrating to see them deteriorate both in content and in language.

I'm not even talking about vandalism, just people who didn't bother to check any of their "facts" for a minute, or who "contributed" to the articles by generously pasting copyrighted (and often: inaccurate, overly opinionated, or simply irrelevant) material from various pages on the Web. Additionally, they would frequently corrupt existing text (accidentally, I presume) and just not notice that. After a couple of days or weeks, someone would finally clean that mess up - or not, leaving the article in its sorry state for many, many visitors to see.

The Wiki model is not without its merits, even for something like an encylopedia. But it has its limits.

Der Schockwellenreiter said on February 15, 2005 08:19 PM:

Ich würde diese unsägliche Dummheit des Studenten nicht der Wikipedia anlasten. Texte dieser Art findest Du auch in zahlreichen (Schul-) Büchern und wer alles unhinterfragt glaubt, was gedruckt ist (ob online oder auf Papier) und dann auch nur eine einzige Quelle heranzieht (sei es gedruckt oder online), der gehört nicht an die Universität.

Just my two cents...

Horst said on February 15, 2005 09:05 PM:

Absolut. Ich laste es auch nicht der Wikipedia an. Das Problem des Studenten war, dass er nur eine einzige Quelle benutzt hat und diese unzuverlässig war. Bei mir wär er auch geflogen, aber nicht mit der Begründung mit dem falschen Inhalt, sondern mit der Begründung der schlampigen Recherche.

nora said on February 15, 2005 10:46 PM:

yep, so the guy was stupid and used the stupid wikimajig. but knowing where he's coming from (the austrian school system) and only too well knowing where he is right now, has anybody actually ever told the poor sod how to use resources properly?

Der Schockwellenreiter said on February 16, 2005 09:46 AM:

@Horst: Gibt es überhaupt »zuverlässige Quellen«? 'Tschuldigung, Du weißt, ich arbeite an einem historischen Institut und Historiker bekommen nun mal als Erstes ein tiefes Mißtrauen gegenüber Quellen eingebläut. ;o)

Horst said on February 16, 2005 02:33 PM:

Ich würde mal sagen, es gibt mehr oder weniger zuverlässige Quellen. Aber eben weil es keine wirklich 100% zuverlässigen Quellen gibt, sollte man immer mehrere einsehen bzw. vergleichen.

dieter said on February 16, 2005 03:47 PM:

@Schockwellenreiter: There is no such thing as _the_ authoritative source, but there are degrees of credibility. But I remember, we have already had this discussion, here...

46halbe said on February 17, 2005 06:16 PM:

Es ist sicher kein Problem des oesterreichischen Bildungssystems. An meiner Uni in Berlin werden Seminararbeiten abgegeben, die zwar mehr als eine Quelle haben, jedoch waren genau alle "Literaturangaben" wikipedia-Links.
Meine Einwaende gegen diese Arbeitsweise wurden mit dem Hinweis quittiert, dass doch schliesslich hunderte Personen an den Artikeln mitwirkten und es sich demnach um qualitativ hochwertige Beitraege handeln wuerde. Nach einem kurzen Ohnmachtsanfall habe ich daraufhin beschlossen, zu Beginn jedes Seminars darauf hinzuweisen, wie die wikipedia funktioniert und auf welche Weise die Artikel zustandekommen..

Ich habe ganz generell den Eindruck, dass fuer die juengeren Studenten eine Recherche nur noch Websurfing bedeutet. Sie wissen teilweise gar nicht mehr, wie eine Bibliothek funktioniert..

Der Schockwellenreiter said on February 18, 2005 09:43 AM:

@46halbe: Deswegen führen wir zu Beginn immer eine »Einführung in die Benutzung der Bibliotheken« durch. Ist heute leider notwendig. ;o)

Und zur Internet-Recherche: Lass Studenten einfach mal nach thematisch beliebigem Material zu den 60er und 70er Jahren im Internet suchen (vielleicht nicht gerade »Geschichte der Informatik«) und eine »Kontrollgruppe« in der Bibliothek. Das überzeugt in der Regel.

46halbe said on February 20, 2005 01:48 AM:

@Schockwellenreiter: Tja, diese Bibliotheken-Einfuehrung gibt es an der HU Berlin auch (fuer Erstsemester). Ich war selbst schon manchmal die Einweisende. Jedoch kommen da nicht allzu viele Studenten, leider. Zudem ist die Ausstattung eher duerftig mit abnehmender Tendenz, was eine Recherche ja deutlich erschwert, wie ich den Studenten zugestehen muss.

Zu deinem zweiten Tip: Auch ne gute Idee, jedoch schwierig zu realisieren, denn es handelt sich um Informatik-Studenten. *grins*

asdf said on April 10, 2007 06:25 PM:


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